В 1898 году известный меценат Савва Мамонтов выкупил участки земли по Театральному проезду, чтобы построить на этом месте колоссальный культурный центр, где предусматривался гостиничный комплекс с ресторанами, театром, художественными галереями и помещением для проведения спортивных состязаний. Для разработки архитектурного проекта был объявлен публичный конкурс, который присудил первую премию Л. Н. Келкушеву.

Однако Мамонтов предложил проект «молодому британско-русскомуархитектору Вильяму Францевичу Валькоту, получившего в этом конкурсе 4-е место. Архитектор уже был знаком меценату по деятельности в Абрамцевских кружках и гончарных мастерских. Валькот разделял идеи синтеза искусств, которые были близки Савве Мамонтову, и это отразилось как на взгляде архитектора, так и на выборе мецената.

В том же 1898 году Мамонтов был арестован по обвинению в финансовых махинациях, но, к счастью, строительство не было остановлено. Новые управляющие наняли более опытного Кекушева в соавторы к Валькоту. Кекушев, как и Валькот, придерживался стиля модерн, но в отличие от Валькота, опиравшегося на британскую школу, а именно строгие постройки Чарльза Макинтоша в Глазго, Кекушев придерживался франко-бельгийской ветви этого стиля (Ар Нуво), более вычурной и легкомысленной.

Гостиница Метрополь

Строительство было успешно завершено, но мамонтовской затее с культурным центром не было суждено реализоваться. Помещения были переоборудованы под ресторан и гостиницу, и это назначение здания сохранилось до нынешних времен — речь идет не о чем-нибудь, а о знаменитой гостинице Метрополь.

Вернемся к самому архитектору. Вильям Францевич Валькот (William Walcot) родился в 1874 году в пригороде Одессы, британско-русской семье. Рос он в Европе и Южной Африке, затем вернулся в Россию, учился в мастерской Бенуа в Императорской Академии Художеств, а продолжил образование в Париже в школе изящных искусств в мастерской Редона — заметного представителя французского символизма.

Некоторые считают Валькота родоначальником так называемого русского модерна. Простые и строгие очертания, прямоугольные формы макинтошевских зданий не очень прижились в России, где дом кроме всего является средством «себя показать». Московская архитектура требовала эклектики — элементов, символизирующих достаток.

Хорошо заметно это в оформлении особняка Якунчиковой, что расположен по Пречистенскому переулку, 10 — самой знаменитой работы Валькота. Здесь есть и кронштейны, поддерживающие крышу (влияние Ар Нуво), и балконные решетки и ограды, керамическая плитка и изразцы, выполненные по заказу Валькота в Абрамцевской мастерской. Ворота украшает визитная карточка Валькота — знаменитая «Женская голова», которая стала лейтмотивом многих работ архитектора, включая «Метрополь».

Кроме упомянутых выше, хорошо известны такие постройки архитектора, как соседствующий с особняком Якунчиковой особняк Гутхейль (1903), гостиница-общежитие в Спиридоньевском переулке, 9, и доходный дом Московского Торгово-строительного акционерного общества в Мясницком проезде, 4, построенный совместно с И. Г. Кондратенко. Валькот выполнил также мозаичные фризы для собственного дома Л. Н. Кекушева в Глазовском переулке.

«Женская голова»