Этим термином англичане в своей неподражаемой ироничной манере называют совокупность понятий и явлений, характерных одновременно для двух старейших английских учебных заведений Англии — Оксфорда и Кембриджа. Собственно и этимология этого термина определяется слиянием первого слога в слове Оксфорд и последнего слога в слове Кембридж.

Впервые слово Оксбридж (Oxbridge) появилось в 1849 году в романе английского писателя-сатирика Уильяма Теккерея «Pendennis». Там главный герой романа получал образование в очень престижном колледже, расположенном в явно вымышленном местечке Оксбридж. После этого Вирджиния Вульф со ссылкой на Теккерея повторила это же понятие в своем эссе «A Room of One’s Own». А к средине 50-х годов двадцатого века слово прочно вошло в лексикон англичан, и его стали употреблять даже в официальных источниках и печатных изданиях в разделах обзора систем образования.

Что же объединяет и одновременно отличает от других именно эти два университета, что даже привело к возникновению в английском языке специального термина для их обозначения?

 Первый в Англии университет был основан монахами доминиканского и францисканского орденов на базе нескольких монастырских школ. Произошло это при в 1117 году в одном из крупнейших по тем временам городе королевства — Оксфорде, чье название можно перевести как «Бычий брод».

В 1209 году произошла стычка между горожанами Оксфорда и обитателями университета, в результате чего часть преподавателей и студентов бежали, спасаясь от расправы. Они обосновались неподалеку в городе Кембридж, что стоял на реке Кем. И практически с самого основания Кембриджской школы между этим университетами возникло упорное соперничество, кто же лучший. Временами отношения между университетами, взаимные остроты, выпады и придирки напоминали отношения престарелой супружеской пары, когда и вместе надоело, но друг без друга жизнь просто невозможна. Наиболее известным и конструктивным проявлением духа соревнования в наше время является проведение всевозможных спортивных состязаниях. Самое знаменитое из них — ежегодные соревнования гребцов (Oxford and Cambridge Boat Race).

Примечательно, что эти учебные заведения оставались единственными университетами Англии вплоть до 19 века. За свою историю существования они оба сформировали свою уникальную методику обучения — тьюторство, когда за каждым студентом закреплен свой преподаватель-наставник. Студент посещает общие лекции и лабораторные занятия, но при этом он должен регулярно общаться с наставником и сдавать ему письменные работы.

И Оксфорд, и Кембридж состоят из нескольких десятков автономных школ и колледжей, каждый из которых обладает достаточно широкими свободами в вопросах самоуправления. Обучение в любом из этих университетских комплексов, безусловно, предполагает получение широкого спектра знаний. Но еще в большей степени оно формирует у студентов систему нравственных ценностей и мировоззренческие установки, которые сейчас во всем мире определяют принадлежность человека к высшему обществу. Недаром Оксбридж называют фабрикой джентльменов.

Из стен Оксфорда вышло пятьдесят лауреатов нобелевской премии. А среди выпускников Кембриджа их было целых восемьдесят три, что является самым высоким результатом в мире.

Общеизвестно, что условия поступления и критерии отбора в любой из колледжей Оксбриджа очень жесткие. Но, несмотря на это, а также на высокую стоимость обучения конкурс при поступлении сохраняется на неизменно высоком уровне уже более восьми столетий.

Престиж Оксбриджского образования объясняется еще и тем, что негласная роль этих университетов — формирование личностей, способных управлять государством. Поэтому перед выпускниками, как перед потенциальной научной и политической элитой, открываются двери любых финансовых и промышленных корпораций, а также аристократические круги всего мира. Это, а также неповторимая атмосфера, обусловленная строгими готическими зданиями корпусов, библиотек и музеев, живописная природа, многовековые традиций и дух просвещения — все это делает Оксбридж самым желанным местом для честолюбивых соискателей элитного образования.