Человек — создание любознательное. Была бы его воля, он бы то и дело поднимался на горные вершины, спускался на океанское дно, бродил по дремучим лесам, летал бок о бок с птицами. Но проза жизни такова, что изо дня в день ему приходится подниматься по лестницам, спускаться в метро, бродить по многолюдным улицам, летать в узких креслах самолетов. Единственной доступной возможностью соприкоснуться с дикой природой остается поход в зоопарк.

Идея создания в городском пространстве парка, населенного животными, принадлежит англичанам Стэмфорду Раффлзу (Sir Stamford Raffles) и Хэмфри Дэви (Sir Humphry Davy). По их инициативе в 1826 году в Лондоне было учреждено Зоологическое общество (Zoological Society of London), а в 1828 году основан первый в истории научный зоопарк, изначально служивший исследовательской базой, который до сих пор носит статус одного из лучших в мире. В 1847 году Лондонский зоопарк (London Zoo) открыл свои двери для публичных визитов и в мгновение стал одной из главных достопримечательностей британской столицы, сохранив эту привилегию до настоящего времени. Основатели зоопарка — сэр Раффлз и сэр Дэви — заслуживают отдельного упоминания. Стэмфорд Раффлз, который считается одним из «отцов» Британской империи и, кроме того, входит в число основателей современного Сингапура, был очень эрудированным человеком, занимался научной и популяризаторской деятельностью, особенно увлекался Востоком, где провел значительную часть своей жизни. Его компаньон Хэмфри Дэви, в свою очередь, был видным научным деятелем. В поле интересов ученого лежали химия, физика, геология, он стоял у истоков электрохимии, впервые описал такое явление, как электрическая дуга. Дэви состоял во множестве научных ассоциаций, в том числе в Лондонском королевском обществе, а также был почетным членом Петербургской академии наук из числа иностранцев.

Лондонский зоопарк входит в десятку крупнейших зоопарков мира. При этом если по площади он занимает лишь десятую строчку, расположившись на территории в 36 акров, то по видовому разнообразию обитателей уверенно держится на шестой позиции с 755 видами в своем портфолио, уступая таким гигантам, как Берлинскому, Бейджинскому и Московскому зоопаркам, а также зоопаркам Колумбус в Огайо и Генри Дурли в Омахе. В свое время в зоопарке Лондона проживали ныне исчезнувшие квагги, близкие родственники зебр, и сумчатые (тасманийские) волки. В настоящий момент из 755 видов животных, населяющих London Zoo, 122 вида занесены в Красную книгу. Среди них суматранский тигр, всего 300 особей которого насчитывается в дикой природе. Лондонский зоопарк принимает активное участие в программе по сохранению этих больших кошек. Так в ее рамках 15 августа 2013 года на территории зоопарка прошел благотворительный «Голый забег» (Naked Run): 300 человек нагишом пробежали 300 метров с целью собрать средства для проекта спасения исчезающих тигров острова Суматра. Благодаря их смелости фонд программы пополнился на сумму в 40 000 фунтов стерлингов. Совсем недавно, 2 февраля 2014 года, в зоопарке произошло долгожданное радостное событие: суматранская тигрица по имени Мелати (Melati) дала потомство из трех детенышей и, как следствие, надежду на сохранение своего вида. Руководство зоопарка время от времени отваживается на эксперименты, подобные «Голому забегу». Например, в августе 2005 года на его территории прошла тематическая выставка Human Zoo («Зоопарк людей»), где в одном из вольеров на обозрение предстали восемь homo sapiens. Выставка преследовала цель напомнить социуму о том, что человек — тоже животное, хоть и общественное.

За свою почти 200-летнюю историю существования Лондонский зоопарк заслужил право называться пионером среди себе подобных. В его стенах были открыты первые в мире серпентарий (в 1849 году), аквариум (в 1853 году), инсектарий (в 1881 году), зоопарк для детей (в 1938 году). Здесь же родилось слово «аквариум»; прежде резервуар для содержания водных животных называли водным виварием (aquatic vivarium). В 1962 году зоопарк принял участие в первой в истории международной программе по разведению животных в неволе. Тогда самка аравийского орикса по имени Кэролайн была отправлена в зоопарк Финикс (Phoenix Zoo), штат Аризона, США, для скрещивания. В наши дни Лондонский зоопарк содействует разведению 130 видов животных. Новаторство London Zoo проявилось и в его архитектуре. Среди вольеров особенно выделяется «Круглый дом» (Round House), построенный в 1932-1934 годах для содержания горилл. Он стал первым проектом архитектурного бюро Tecton Group, считавшегося одним из лидеров в распространении континентального модернизма на Британских островах. Архитектор Бертольд Лубеткин (Berthold Lubetkin) получил задание спроектировать трансформируемый вольер, где летом животные могли бы находится на открытом воздухе, а в зимнее время оставаться доступными для обзора посетителей. В результате построенный Лубеткиным «Круглый дом» стал ярким образцом архитектуры раннего модернизма в Соединенном Королевстве. Здание несколько раз меняло квартирантов: в 1939 году туда заселили слонов, в 1955 их место заняли бурые медведи, жили там и шимпанзе, и коалы, а теперь в одной из частей строения обитают кольцехвостые лемуры. Лондонский зоопарк за время своего существования взрастил несколько знаменитостей. Одним из них был гиппопотам Обайш (Obaysch), прибывший в Лондон в мае 1850 года. В Европе гиппопотамов не видали со времен Римской империи, а в Англии с доисторической эпохи, потому Обайш молниеносно произвел фурор и стал любимчиком публики. Ежедневно на него приходили посмотреть порядка 10 000 зрителей, пресса писала о подробностях жизни нового резидента Соединенного Королевства. Другая знаменитость — слон по имени Джамбо (Jumbo), который был прислан в Лондонский зоопарк из парижского ботанического сада в 1865 году. Джамбо носил звание самого крупного слона своего времени, потому его кличка превратилась в эпитет для обозначения чего-то очень большого. Известным примером служит американский авиалайнер Boeing 747 Jumbo Jet, который имел статус самого большого, тяжелого и вместительного пассажирского самолета вплоть до 2005 года. Помимо того, в конце XIX века слон Джамбо был выбран талисманом университета Тафтса в США (Tufts University), каковым остается по сей день.

В 1915 году Лондонский зоопарк принял под свои своды юную медведицу Виннипег (Winnipeg) или просто Винни (Winnie). Лейтенант канадской армии Гарри Колборн (Harry Colebourn) перед отправкой на службу в Великобританию детенышем приобрел Винни, назвав ее в честь своего родного города Виннипег. Когда пришел час отбывать на фронт во Францию, Колборн решил оставить медведицу в зоопарке Лондона, который стал ее домом на всю жизнь. В 1924 году произошло событие, оказавшее колоссальное влияние на мировую детскую литературу: писатель Алан Милн (Alan Milne) привел своего маленького сына Кристофера Робина в зоопарк, где тот впервые увидел Винни. Мальчик был настолько очарован медведицей, что в ее честь назвал свою любимую игрушку — плюшевого мишку. Впоследствии Алан Милн написал знаменитые истории приключений медвежонка Винни-Пуха (Winnie-the-Pooh). Спустя много лет, в 1981 году, уже пожилой Кристофер Робин Милн открыл памятник медведице Виннипег работы британского скульптора Лорн Маккин (Lorne McKean) в Лондонском зоопарке. Там же в 1999 году был установлен памятник медведице и Гарри Колборну, а его копию можно встретить в парке Асинибойн (Assiniboine Park) на родине лейтенанта в канадском городе Виннипег.

Причин посетить легендарный Лондонский зоопарк множество. Его богатая история, прогрессивное видение и любовь к плане заслуживают уважения и внимания. Узнать актуальные новости зоопарка, спланировать визит и заказать билеты можно на сайте Зоологического общества Лондона.