Легенда о благородном и смелом не по временам поступке прекрасной леди Годивы живет уже более 800 лет. Ей приписывают новые детали, добавляют новых персонажей, ее упоминают в стихах и песнях, по ее мотивам снимают кино и отливают скульптуры. Альтруизм героини очень трогает. С трудом можно представить, что сейчас кто-то, по социальной значимости стоящий на одной ступени с леди Годивой, мог бы совершить что-то подобное по духу и чистоте намерений. Конечно, эта легенда, как и всякая, идеализирует своего героя, но и в жизни Годива отличалась широтой сердца.

Как гласит предание, 10 июля 1040 года жена лорда Леофрика, графа бывшего англосаксонского королевства Мерсия (сейчас графство Уэст-Мидлендс), проехала на лошади по городу Ковентри, где проживала чета, совершенно обнаженной, прикрывая свою наготу лишь длинными золотистыми волосами. Пойти на такую меру леди Годива отважилась ради блага своего народа. В то время налоги, которыми облагались жители королевства, были беспощадными, и люди беднели день ото дня. Добрая и великодушная жена местного правителя с болью переживала это, предпринимала многочисленные, но безрезультатные попытки уговорить супруга снизить пошлины. Однажды Годива сделала Леофрику дерзкое предложение: она пообещала появиться на улицах города нагишом в обмен на налоговое послабление. Вряд ли лорд отнесся серьезно к ее словам, но вызов принял. Годива сдержала данное обещание, и правителю ничего не оставалось, как отменить поборы. Правду говорит народная мудрость: мужчина — голова, а женщина — шея.

Этому сказанию Великобритания обязана появлением такого персонажа, как Peeping Tom (Подглядывающий Том). По легенде, леди Годива попросила всех горожан остаться в своих домах, закрыть двери и ставни в тот час, когда она будет проезжать по городу, дабы не предстать перед ними в непристойном виде. Лишь один человек ее ослушался, но при попытке подсмотреть за госпожой ослеп. Это и был Том. Однако существует мнение, что он возник из неправильной интерпретации картины фламандского художника Адама ван Ноорта (Adam van Noort), выставленной на народное обозрение в 1586 году. По этой версии, Ван Ноорт изобразил самого Леофрика, наблюдающего из окна за вызывающей конной прогулкой своей жены, а люди дали тому иное толкование, породив нового горе-героя.

В настоящее время известно, что первый записанный вариант легенды появился в XIII веке на страницах хроники Flores Historiarum, но предполагается, что была и более ранняя версия, впоследствии утерянная. Истоки же предания, по мнению специалистов, лежат в языческих ритуалах плодородия, длительный период сохранявшихся в Европе и смешивавшихся с христианскими традициями.

В летописях Британских островов достаточно подробно изложена жизнь и деятельность графа Леофрика и его жены Годивы, но о таком экстраординарном событии, какое описывается в легенде, нет ни слова. Одной из главных заслуг Леофрика перед обществом стало строительство бенедиктинского монастыря в Ковентри в 1043 году, благодаря которому ранее маленький и неприметный городок стал четвертым по величине в средневековой Англии. Граф наделил монастырь землями, а Годива регулярно одаривала золотом и драгоценностями. Помимо того, героиня легенды, будучи очень набожной, покровительствовала еще нескольким религиозным общинам. Уже находясь на смертном одре, Годива передала все владения своего почившего мужа монастырю Ковентри — обитель стала богатейшей в Англии. «Подаренная Богом» — так переводится Годива с древнеанглийского языка (Godgyfu, Godgifu). Наверное, не существует более подходящего имени для этой женщины, ставшей легендой.

Сказание о леди Годиве стараниями жителей Ковентри превратилось в главную городскую достопримечательность, материализующуюся в различных формах: от небольших сувениров до масштабного музыкального фестиваля. В 1949 году в центре города была установлена скульптура, выполненная шотландским мастером Уильямом Рейдом Диком (William Reid Dick), запечатлевшая обнаженную Годиву верхом на лошади. Изображение этой скульптуры украшает печать городского совета Ковентри. С 1997 года в Мемориальном парке проводится бесплатный музыкальный фестиваль Godiva Festival. В тот год мероприятие было однодневным, а уже со следующего обрело трехдневный формат. На площадках фестиваля звучит самая разная музыка: от популярной до фольклорной, от регги до хип-хопа, ежегодно собирая десятки тысяч посетителей. Godiva Festival 2013 пройдет с 5 по 7 июля, больше информации о событии можно получить по ссылке: http://www.godivafestival.com/ (язык сайта — английский). Помимо музыкальной части фестиваль предполагает коллективное памятное шествие по маршруту нагой всадницы, берущее начало от руин первого кафедрального собора. Такой обычай существует в Ковентри с 1678 года.

Романтическое предание об обнаженной знатной даме по сей день вдохновляет художников, поэтов, музыкантов, режиссеров и служителей других творческих профессий. О леди Годиве были сняты три кинокартины, в 1911, 1955 и 2008 годах. Осип Мандельштам, Саша Черный, Иосиф Бродский в своих стихах вспоминали ее. О ней спели, среди прочих, Борис Гребенщиков и Фредди Меркьюри. Ее именем назван астероид (3018 Годива) и бельгийская марка шоколада.