Архитектурный ансамбль «Термы Камерона» назван в честь своего создателя Чарльза Камерона (Charles Cameron), архитектора шотландского происхождения, родившегося в Лондоне.

Его отец был строительным подрядчиком, потому Камерон с юных лет вращался в той среде, которую впоследствии выбрал своей профессией. Особым полем его интереса стала античная архитектура. Едва перешагнув порог двадцатилетия, Чарльз Камерон отправился в Рим, чтобы продолжить изучение римских терм, некогда начатое и хорошо проработанное великим архитектором позднего Возрождения Андреа Палладио. Через пять лет кропотливого труда «на объектах» Камерон написал книгу «Термы римлян», изданную в Лондоне в 1772 году.

Чарльз Камерон относится к тем счастливчикам, которые родились в нужное время. Расцвет его творческой силы пришелся на период правления российской императрицы Екатерины Великой. Царица заметила молодого талантливого архитектора, специализировавшегося в точности на том, что так ее прельщало, — античности. Именно ему императрица поручила разработку проекта комплекса «для уединенных прогулок и интеллектуальных бесед». Желание Екатерины иметь в своей загородной резиденции уголок древнего Рима и уникальные познания Камерона в этой области превратились в прекрасный ансамбль, ставший объектом культурного наследия России.

Строительство «Терм Камерона» началось в 1780 году с возведения двухэтажного корпуса Холодных бань, прообразом которых послужили термы римского императора Константина. Бани предназначались для использования в теплое время года, так как искусственно прогреть их можно лишь до 18°C, отсюда и название — Холодные. Визуально и функционально корпус делится на две части.

Первый этаж, где располагались купальные помещения, выполнен из пудостского камня, своим внешним видом напоминающего древние, потрепанные веками камни. Камерон любил этот материал за такое свойство, благодаря ему архитектор имел возможность воссоздавать атмосферу античности. Несмотря на то, что пудостский камень имеет пористую текстуру и небольшую объемную массу, выглядит он мощным и тяжелым. В сочетании со зрительно более легким вторым этажом это создает контраст, которого добивался Камерон. Планировка первого, купального этажа Холодных бань походит на устройство константиновских терм. Через Переднюю комнату гости попадали в Купальный зал, посередине которого размещался круглый бассейн с оловянной ванной. Для отделки зала были подготовлены рельефные композиции на основе сцен из мифов, связанных с водной стихией. Комнату украшал камин белого мрамора с декоративными элементами из позолоченной бронзы. Из Купального зала переходили в Ванную комнату, где располагалась ванна с теплой водой; далее, через Угловой кабинет, который служил предбанником, — в Горячую баню, традиционную русскую парную. При ее строительстве Камерону пришлось обратиться за помощью к местным мастерам, так как сам он не имел ни малейшего представления об организации русской бани. В результате проект был доверен архитектору И. Неелову. По его задумке на решетчатом своде печи выложили 250 пушечных ядер; раскаленные, их поливали водой, и реакцией на такой союз был густой жгучий пар. После парной посетители возвращались в Купальный зал, а затем в Отдыхательную комнату — так предписывал закон постепенного перехода в помещение с более низкой температурой, по которому планировались римские термы. Отдыхательную комнату, служившую ни для чего иного, как для отдыха, практически целиком занимало так называемое античное ложе.

Экстерьер второго этажа Холодных бань по сравнению с этажом первым выглядит очень легким. Его фасад выкрашен в нежно-желтый цвет, высокие частые окна добавляют визуального простора. Стены декорированы нишами терракотового цвета и размещенными в них скульптурами. В этой части здания расположились богато отделанные Агатовые комнаты. Екатерина любила проводить там время после водных процедур и периодически занималась государственными делами. Агатовые комнаты представляют особую культурную ценность благодаря своей отделке, очень хорошо сохранившейся, даже несмотря на серьезные перипетии военных лет. На облицовку помещений ушло порядка 25 тонн полудрагоценных камней. Логика подсказывает, что этим камнем должен быть агат. На самом же деле использовалась яшма, которую в то время называли «мясным агатом» из-за характерного цвета. Сложная и кропотливая ручная работа по отделке велась крепостными мастерами. Кроме того, здесь уцелел изумительной красоты наборный паркет более чем из двадцати ценных пород древесины. По этим причинам Агатовые комнаты считаются редким феноменом даже в мировых масштабах.

Оккупация во время Великой Отечественной войны первому этажу Холодных бань стоила дорого, полностью восстановить павильоны и вернуть расхищенное так и не удалось. Сейчас залы используются под временные выставки. К счастью, Агатовым комнатам повезло больше, повреждения удалось отреставрировать, и теперь посетители имеют возможность пройтись по покоям, сохранившим оригинальную отделку, где некогда отдыхала и работала великая императрица.

Главный фасад Холодных бань выходит на террасу, опирающуюся на мощные своды, где разбит чудесный Висячий сад. Во времена Екатерины там росли яблони, жасмин, сирень, многочисленные садовые цветы, в их числе пионы, тюльпаны, розы, нарциссы. К слову, это один из пяти исторических висячих садов, сохранившихся до наших дней. Изначально сад был меньшим по площади и иным по форме. Расширили его в 1792 году во время строительства Пандуса. Идея пологого спуска родилась у Чарльза Камерона, когда императрица пожелала иметь выход непосредственно из Висячего сада в парк. Конструктивно Пандус состоит из семи постепенно понижающихся арочных сводов и трех массивных пилонов, отделанных тем же пудостским камнем. На вершинах арок высечены маски античных богов и героев мифов. По обеим сторонам спуска Камерон расставил бронзовые статуи муз и богов, оттого Пандус именовали «Лестницей богов». Однако с воцарением Павла I скульптуры были перевезены в Павловск, и на их месте установили чугунные треножники с чашами для цветов. Завершали спуск две внушительные бронзовые вазы наподобие античных, но они исчезли во время Великой Отечественной войны. В 1811 году Пандус передвинули, чтобы совместить его с Рамповой аллеей, пересекающей весь парк от Екатерининского дворца до Орловских ворот.

Самая выдающаяся с визуальной и архитектурной точки зрения часть комплекса — это Камеронова галерея. Легкая, но в тоже время монументальная, она выросла на границе регулярной и пейзажной части Екатерининского парка. Галерея выстроена в стиле классицизма, нового для России той эпохи. Камерон, прекрасно владевший этим стилем, позволил себе некоторые отступления от канонов, благодаря чему постройка стала уникальной в своем роде. Например, он вдвое увеличил расстояние между колоннами, на которые опирается крыша галереи, отчего здание выглядит очень изящным и почти невесомым. Как и Холодные бани, Камеронова галерея состоит из двух этажей, по внешнему виду контрастирующих друг с другом. Нижний этаж отделан пудостким камнем, столь любимым архитектором, стены прорезаны трехчастными окнами-арками. В XVIII веке этот этаж занимали комнаты фрейлин, а в XX веке он был переоборудован под временные выставки. Верхний этаж дошел до нас в первозданном виде, таком, каким его задумывал Камерон и каким его обожала Екатерина. Прогулочную галерею, светлую и просторную, образуют сорок четыре каннелированные ионические колонны. В планировке неоднократно повторен мотив четырехколонных портиков. Галерея делится на три прогулочных пространства: два боковых открытых и центральный застекленный. В открытых зонах расставлены бронзовые бюсты римских императоров, великих ученых, философов и поэтов, с которыми Екатерина II любила себя сопоставлять. Один фасад Камероновой галереи смотрит на Висячий сад, от другого в парк спускается монументальная лестница, украшенная бронзовыми скульптурами Геракла и богини Флоры.

Комплекс «Термы Камерона» считают одной из лучших работ его автора и символом екатерининского классицизма. Для императрицы ансамбль был особенным еще на этапе задумки. Однажды в письме немецкому публицисту и дипломату Фридриху Гримму она написала: «Теперь я завладела мастером Камероном, шотландцем по рождению... великим рисовальщиком, который напитан изучением древних и известен своей книгой „О древних банях“. Мы с ним мастерим здесь в Царском Селе сад с террасами, с банями внизу и галереей наверху. Это будет прелесть».