«Театр начинается с вешалки», — постановил отец-основатель знаменитой актерской системы Константин Сергеевич Станиславский. А Большой театр, величественный образ которого является одним из символов Москвы и узнается во всем мире, начался с театра Петровского...

Мысль о создании театра посетила князя Петра Васильевича Урусова и, получив «высочайшее соизволение» царицы Екатерины, в 1776 году он занялся возведением здания театра, которое, увы, сгорело еще до момента открытия. Но уже тогда у театра появилось имя — Петровский, по названию улицы, где строился новый пантеон Мельпомены и Талии. Пожар удручающе повлиял на Урусова, и князь уже не нашел в себе душевных сил довести начатое до конца, поэтому передал все права на театр своему компаньону и другу, британскому антрепренеру Майклу (Михаилу) Медоксу (англ. Michael Maddox). Медокс взял дело в свои руки, и в канун новогодней ночи, 30 декабря 1780, новорожденный Петровский театр дал свое первое представление.

Новое здание возводил архитектор Христиан Розберг, и уже через пять месяцев оно возвышалось тремя этажами над рекой Неглинкой. Одни источники сообщают, что в театре был партер, три яруса лож и галерея, которые вмещали около тысячи «благородных» зрителей, «маскерадная зала в два света», «карточная» и прочие специальные помещения, а в 1788 году к театру пристроили новый круглый маскарадный зал — «Ротунду». Другие же источники утверждают, что театр состоял из четырех ярусов с ложами и двух просторных галерей. В партере в два ряда располагались закрытые по бокам сиденья. Стоимость билета в роскошную ложу варьировалась от трехсот рублей до тысячи и выше, место в партер можно было купить за один рубль. Всего же зал вмещал 800 зрителей, и примерно такое же число могло расположиться на галереях.

Вячеслав Зверев в статье «Московская антреприза Михаила Медокса» пишет: «...снаружи театр был оформлен просто и скромно, но внутри имел европейский уровень красоты и удобства зрителей. Большая сцена зрительного зала, поднятая на два аршина, давала удобный обзор с круто поднимающегося партера, трех ярусов лож и галереи». Изначальная труппа театра была невелика: 13 актеров, 9 актрис, 4 танцовщицы, 3 танцора с балетмейстером и 13 музыкантов. Со временем помещики стали сдавать в аренду или продавать в труппу своих крепостных актеров. В репертуар театра входили драматические спектакли, оперы, в частности первые русские комические оперы, балеты. Всего же Петровский театр под началом Медокса порадовал зрителей 425 постановками.

Создание первого публичного театра — не единственная заслуга британского антрепренера перед Россией. Благодаря ему появилось такое явление, свойственное английской действительности того времени, как воксал — «увеселительный парк с буфетами, павильонами, оркестрами» и прочими развлечениями. Московский воксал располагался в районе Таганки, а в представлениях участвовали актеры Петровского театра. Слово «воксал» в первой половине XIX века существовало в русском языке в его оригинальном значении — «парк с развлекательной программой, ресторанами и гуляниями». Тот смысл, который для нас является привычным, слову добавили российские инженеры, изучавшие железные дороги в Англии. Побывав на станции в местечке Vauxhall, которое как раз являлось парком общественного отдыха и досуга, они перепутали название местности с наименованием общественного здания.В результате большие капитальные строения на российской железной дороге стали называть вокзалами, а верный смысл слова был утерян.

Вернемся под театральные своды. Без малого 25 лет Петровский театр Медокса давал представления, а 22 октября 1805 года «в четыре часа пополудни по причине гардеробмейстера Карла Фелкера, бывшего с двумя свечами в гардеробе, вышедшего оттуда и оставившего оные там с огнем, сделался пожар, от которого весь театр сгорел». В 1808 году Петровский театр преобразовался в Новый арбатский императорский театр и был отстроен архитектором К.И. Росси там, где начинается современный Гоголевский бульвар. Но и это здание преследовал огненный рок: будучи деревянным, оно сгорело в 1812 году во время вторжения Наполеона. Лишь 9 лет спустя под руководством архитектора О. И. Бове началось строительство нового Большого Петровского театра на его изначальном месте. Однако 11 марта 1853 года огонь не пощадил и это строение, уцелели лишь каменные внешние стены и колоннада главного входа. В течение следующих трех лет архитектор А.К. Кавос занимался созданием нового облика театра, Большого театра, такого, каким мы привыкли его видеть. И сейчас, несмотря на все перипетии, Большой театр, начавшийся с театра Петровского, продолжает взрываться овациями зрителей из разных уголков мира.