«Это был огромный сказочный дворец. Волшебная страна цветов, привезенных из Ниццы, с оркестрами, игравшими в каждом вестибюле...» — так описывает званый вечер, состоявшийся в январе 1912 года в особняке сахаразоводчика Харитоненко, бывший британский вице-консул Брюс Локкарт. Мог ли он предположить тогда, что всего через 19 лет, в 1931 году, в этот самый дворец переедет его посольство, посольство Британии.

История особняка началась в 70-х годах XIX века, когда фирма богатых сахароторговцев «И.Г. Харитоненко и сын» купила на Софийской набережной владение № 14, чтоб устроить в его постройках склады своего сладкого товара. Чуть более чем через 10 лет основатель фирмы Иван Герасимович Харитоненко получил в Московской Городской управе разрешение на постройку каменного дома с двумя флигелями. Стараниями архитектора В. Г. Залесского новое строение, похожее на небольшой дворец, было органично вписано в уже сформированную застройку Софийской набережной. Фасады здания сохранились без особых изменений и до наших времен.

После смерти старшего Харитоненко в 1893 году особняк перешел к его сыну, Павлу Ивановичу, который достойно продолжил отцовские начинания. Он получил отменное образование в области экономики и естественных наук, а также был обладателем огромного состояния, торгового дома, мощного сахаро-рафинадного производства на Украине и семи сахарных и одного рафинадного завода. Сын поднял отцовский бизнес на новый уровень, модернизировав производство, в итоге фамильный Торговый дом снабжал сахаром чуть ли не полстраны. Были получены награды на сельскохозяйственных выставках в Париже, Глазго в 1900-1901 годах, а в 1899 году за заслуги перед Отечеством Павел Иванович получил потомственный дворянский титул и собственный герб с надписью «Трудом возвышаюсь».

Супруги Харитоненко были известны своей благотворительной и меценатской деятельностью, слыли большими ценителями изобразительного искусства, иконописи, театра. Неудивительно, что их дом не только наполнялся художественными ценностями, но и все больше сам становился предметом искусства.

Для разработки интерьеров особняка был приглашен молодой, но уже успевший стать модным архитектор Ф. Шехтель. В своем раннем творчестве он отдавал предпочтение «готическому» стилю, на самом же деле его работы отличались эклектичностью и по тем временам считались довольно авангардными. Тем не менее, в работах явно просматривается пристрастие к английской архитектуре и средневековому декору — камины с тяжелыми чугунными инструментами для топки, вычурная резьба, балки, старинные гобелены и капители создают ощущение старинного замка.

Парадная лестница, ведущая в помещения второго этажа, служит композиционным центром дома. Лестница украшена фигурами орла и дракона, восседающих на дубовых перилах, ведет же она в уютную гостиную с камином. На втором этаже — анфилада залов. Общая стилистика помещений второго этажа сохраняется (деревянные стеновые панели, кессонированный потолок с мощными балками), но каждая комната имеет свои особенности. Еще более отличаются не парадные помещения, где семья, собственно, живет — в отличие от роскошных парадных залов, они наполнены мягким домашним уютом.

В доме тех времен находилась картинная галерея, декорированная в стиле Второй Империи — золотая резьба и золоченые зеркальные рамы. В коллекции картин, собранных супругами Харитоненко, работы Айвазовского, Репина, Сурикова, Поленова, Верещагина, Малявина, Васнецова, Несторова, Крамского, а портрет самой хозяйки дома, Веры Андреевны, написанный Франсуа Флемингом, хранится теперь в Эрмитаже. В настоящее время картины пополнили собрания Третьяковки, русского музея и Эрмитажа, а сама галерея используется как столовая. Сегодня ее стены украшают специальные копии работ английских художников Д. Хейтера, Л. Филдса, У. Луэллина, выполненные для английских посольств. Особенно заметен портрет короля Георга V, весьма похожего на своего двоюродного брата, русского царя Николая II. Рядом с картинной галереей, находится парадный Белый зал, обращенный окнами на Кремль. В свое время здесь выступали Скрябин и Шаляпин, проходили домашние спектакли под руководством Москвина.

В 1914 году хозяин особняка скоропостижно скончался. После революции 1917 года, когда вся недвижимость была национализирована, потомки Харитоненко уехали на Украину, а позже эмигрировали и рассеялись по миру. В особняке же ненадолго разместился Датский Красный Крест, а затем дом перешел в ведение Наркомата иностранных дел — история начала новый виток.

При новых порядках в здании разместились семьи высокопоставленных чинов. Жена заместителя наркома иностранных дел Максима Литвинова, британская журналистка Айви Литвинова, не слишком-то церемонилась с роскошными интерьерами — вместе со своими двумя детьми она раскрашивала на свой вкус уникальные гобелены, узоры паркета, лепнину. К счастью, на смену увлечению интерьерами вскоре пришла страсть к живописи, и молодая леди оставила стены в покое. В наркоматовские времена в доме останавливались танцовщица Айседора Дункан, скульптор Клэр Шэридан, один из военных лидеров Турции Энвер-паша, король Афганистана Амманулла-хан, отсюда писатель Герберт Уэллс направился в Кремль на встречу с Лениным. Вскоре дом опять сменил хозяев и был приведен реставраторами в первоначальный вид.

Большевики не без задней мысли стали оделять реквизированной собственностью иностранных дипломатов. На сегодняшний день статус памятника архитектуры получили более девяноста особняков, среди которых и дом сахарозаводчика Харитоненко. Советское правительство таким образом сбыло с рук заботу о поддержании ценнейших интерьеров — ведь перестроить их по закону нельзя, только реставрировать, и только по специальным согласованиям. Так вот, в 1931 году особняк был передан посольству Великобритании — первой державе, установившей дипломатические отношения с молодым Советским государством. Именно здесь в октябре 1944 года обедал Уинстон Черчилль и его высочайший гость — И. В. Сталин. Позже гостями английского посольства были многие советские руководители, члены британской королевской семьи: герцог Глостерский, принц Эдвард, принцесса Диана, супруг Королевы герцог Эдинбургский, принцесса Анна. В октябре 1994 года здесь жила королева Елизавета II, которая признала особняк на Софийской набережной самой красивой британской резиденцией в мире.

В 2000 году Посольство Великобритании съехало в отдельное современное здание, а особняк остался просто резиденцией английского посла. Ныне в старинном здании на Софийской набережной 14/12 проживает посол Великобритании Энн Прингл, а особняк является одним из самых недоступных для обозрения архитектурных памятников столицы.