Петербург XIX века был горячо любим подданными британской короны. Юный, открытый всему новому, он с энтузиазмом адаптировал европейские обычаи. Пользуясь его добрым расположением, в 1864 году джентльмены основали Английский гребной клуб (второе название — «Стрела»), первый в России. Так дорогая сердцу британцев академическая гребля пришла в наши земли и воды.

Предком петербургского гребного клуба можно считать первый в мире яхт-клуб «Невский флот», основанный Петром I в 1718 году. Тогда зародилась традиция водных прогулок и экскурсий. Однако после Петра «Невский флот» пришел в упадок, и его так и не удалось возродить. Значительно позднее, в 1858 году, группой энтузиастов был создан кружок любителей водных видов спорта «Моряк на все руки». Эту инициативу петербуржцы встретили с большим воодушевлением, и уже через год кружок превратился в союз поклонников парусного спорта «Клуб Невских портиков». В 1860 году «Невские портики» утвердили Морской Устав, преобразовались в «Санкт-Петербургский Речной яхт-клуб» и провели свой первый спортивный сезон.

Академическая гребля как вид спорта зародилась в Англии. Почти два столетия назад были учреждены две старейшие и важнейшие регаты, символы британской гребли, которые проводятся по сей день: дуэль между студентами университетов Оксфорда и Кембриджа, начавшаяся в 1829 году, и Хенлейская Королевская Регата (Henley Royal Regatta), впервые прошедшая в 1839 году.

Вот уже почти двести лет весенние воды Темзы превращаются в поле брани для студентов двух престижнейших университетов Англии. Регата «Оксфорд — Кембридж», на английском языке звучащая как The Boat Race (буквальный перевод «Лодочная гонка»), приобрела ежегодный характер с 1856 года, за свою историю прервавшись только на время Первой и Второй мировых войн. На протяжении этих лет Кембридж пересекал финишную черту первым 81 раз, Оксфорд — 77, однажды схватка закончилась вничью. Несколько спортсменов, участвовавших в регатах Оксфорд-Кембридж, добились успеха на международном уровне, став призерами чемпионатов мира и Олимпийских игр. В 1980 году, будучи студентом Кембриджа, в гонке соревновался знаменитый английский актер Хью Лори, продолжив традицию своего отца Рэна, который выступал за Кембридж в 1934-1936 годах. Стоит отметить, что Рэн Лори очень преуспел в этом виде спорта, выиграв олимпийское золото на играх, прошедших в 1948 году в Лондоне.

Соревнованиям по академической гребле в их современном виде предшествовали гонки между лондонскими «водными таксистами». Первое состязание состоялось в далеком 1715 году. Его организатором выступил актер Томас Доджет (Thomas Doggett). До настоящего времени гонка носит его имя — Doggett’s Coat and Badge Race — и считается одной из самых престижных в Соединенном Королевстве. Устроить соревнование Доджета побудила чистая случайность. Однажды, поздно возвращаясь с вечеринки в очень веселом настроении, актер упал за борт лодки, которая везла его домой. И кто знает, чем бы все закончилось, если бы не смелый лодочник, выудивший служителя Мельпомены. По другой версии, актер вовсе не упал в речные воды, а лишь был отвергнут всеми перевозчиками, кроме одного юного, который отважился доставить Доджета домой, несмотря на непогоду и хмельное состояние пассажира. Чтобы отдать дань своему спасителю, Томас Доджет решил организовать гонку на скорость между лодочниками, осуществлявшими пассажирские перевозки по Темзе. По правилам Doggett’s Coat and Badge Race победитель определяется среди шести специально подготовленных гребцов, лучший из них в качестве приза получает пальто красного цвета и отличительный знак — серебряную бляху внушительного размера, которая крепится к левому рукаву пальто.

Похожие по духу соревнования проводились и в Российской Империи. В период с 1742 по 1852 год пользовались народной любовью гонки так называемых краснорубашечников, перевозчиков «рабочего люда и товаров» (свое прозвище гребцы получили за то, что носили красные рубашки как часть «униформы»). Однако потребовалось еще столетие, чтобы в Петербурге появился настоящий гребной клуб и сформировалась культура академической гребли. С момента открытия и до революционных передряг клуб располагался на даче британского посла на Крестовском острове. В то время увлечение греблей считалось прерогативой аристократов. К 30-м годам XX века занятие разрослось до масштабов массового спорта, а с 50-х годов стало частью спортивной индустрии. Вторая половина XX века для советской академической гребли была триумфальной. Спортсмены страны советов блистали на чемпионатах мира и Олимпийских играх, в их числе многократные чемпионы Юрий Тюкалов, Вячеслав Иванов, Александр Тимошин, Владимир Ешинов. Распад СССР повлек за собой упадок гребного спорта. К счастью, в последние годы интерес и внимание к этой активности снова возрастают и спорт возрождается, хоть и переживает непростые времена. Английскому гребному клубу Петербурга тоже пришлось нелегко, однако в 2010 году, к 150-летию отечественной гребли, он возобновил свое существование, став первым в новой истории России традиционным элитным гребным клуб.

Обновленный Английский гребной клуб представляет собой достаточно уникальное пространство, одновременно являясь «музеем гребли, центром подготовки команд высшего спортивного мастерства, базой для тренировок любительских экипажей и приверженцев здорового образа жизни, местом корпоративного досуга, а также центром гуманитарных и деловых внутрироссийских и международных контактов», как клуб сам себя характеризует. Музей отечественного гребного спорта выглядит очень светлым и уютным. Музейная кают-компания оформлена в стилистике английских гребных клубов, там выставлены фотографии и другие экспонаты, представляющие важность для российской гребли. Главная ценность музея — экспозиция раритетных гребных судов: самой старой из сохранившихся в России академической лодки, построенной в Англии в 70-е годы XIX века — аутригера «Дед», одиночной лодки «Ласточка», на которой Юрий Тюкалов выиграл первое олимпийское золото для страны в 1952 году, а также байдарки, по преданию, принадлежавшей императору Николаю II. Английский гребной клуб располагает собственным лодочным парком, где представлены различные судна: от прогулочных шлюпок до «викингов». Конечно же, клуб очень гордится своими звездными представителями: в состав его Совета входят двукратный олимпийский чемпион Ю.Тюкалов и чемпион мира, а также главный тренер клуба И.Зотов, а председателем Английского гребного клуба является самый титулованный спортсмен в академической гребле, побеждавший на протяжении двух десятков лет во всех чемпионатах мира и Олимпиадах, легендарный британец Стив Редгрейв (Steve Redgrave).

Английский гребной клуб — это, несомненно, исключительное учреждение, с богатой историей, традициями, интересными личностями. Он репрезентует очень важную часть культурной и спортивной жизни Соединенного Королевства, делая их ближе и доступнее для России. Располагаясь в живописном уголке Санкт-Петербурга и обладая уникальными выставочными экспонатами, он заслуживает как минимум ознакомительного визита, а в идеале — вступления в свои ряды.